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Permafrost, el gran cementerio helado de virus y bacterias se descongela

by rafa95jur in In actuality
29 by June by 2020 12:55:41

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En algunos de los lugares ms fros del planeta, la tierra ya no es firme. El suelo se encharca, se enfanga y se ondula debido al calor. El permafrost, la tierra perpetuamente congelada bajo la tundra de Siberia, Alaska o Canad, se funde por el aumento de las temperaturas, que han llegado a niveles de rcord como los 38 grados de hace una semana en Verjoyansk, en la glida repblica de Yakutia (Siberia oriental). En este gran cementerio helado del planeta, con una profundidad que va de unos pocos metros hasta los 1.500; han aflorado perfectamente conservados mamuts lanudos, lobos del Pleistoceno o leones de las cavernas. Pero la descongelacin tambin es capaz de desenterrar a otros seres ms discretos y menos simpticos: hongos, virus y bacterias, algunos capaces de sobrevivir tras millones de aos dormidos.

En el permafrost existen diversos tipos de microorganismos, hongos, bacterias, arqueobacterias y virus de bacterias o de protozoos, al igual que en otros ambientes fros y congelados. Algunos han podido cultivarse en el laboratorio, es decir, comprobar su viabilidad y en otros casos slo se han detectado sus cidos nucleicos, explica Mara Jos Valderrama, microbiloga de la Universidad Complutense de Madrid. Porque la congelacin, ya sea en un laboratorio, ya sea en la naturaleza, ya sea en casa, no deja de ser un mtodo de conservacin efectivo. Y si por algo se define el permafrost es por permanecer congelado al menos dos aos, aunque las capas ms profundas pueden datar de cientos de miles.

Se estima que en el hemisferio norte, el permafrost representa 23 millones de kilmetros cuadrados, pero no se conoce el nmero de microorganismos que podran sobrevivir en l. No ocurre solo con el suelo congelado. En general, en todo el globo terrqueo los clculos apuntan a que se han desentraado con precisin menos de un 1% de todos los microorganismos que pueden existir.


Ahora, los cientficos estiman que hay un 10 por ciento menos de tierra congelada en el hemisferio norte que a principios de 1900. Tanto Rusia, Alaska o el norte de Canad tienen centenares de metros de permafrost, y lo que se est fundiendo es la capa superficial. Puede ser de unos centmetros en la Antrtida, o de metros en Siberia o en sectores de roca, hasta cuatro o cinco, ya que la roca transporta mejor el calor, explica Marc Oliva, coordinador del Grupo de Investigacin Antrtico, rtico y Alpino (ANTALP) de la Universidad de Barcelona (UB). El experto particip en la revisin publicada el ao pasado del estado del permafrost en el conjunto de la Tierra. Lo que se ve es que, a nivel mundial, se est calentando un poco, en determinados sectores ms, sobre todo los sectores ms fros, y esta capa activa, esta zona que se descongela, tambin se est haciendo ms profunda.

En esta nueva realidad, hay una vasta extensin de terreno en la que se han acumulado cadveres, virus y bacterias durante milenios, que se est quedando al descubierto. Una observacin que ha llevado a los expertos a plantear la posibilidad de que surjan enfermedades olvidadas, desconocidas o, simplemente, nuevos brotes de otras populares. Sobre todo, despus de que en 2015 se vinculara la aparicin de la carcasa de un reno muerto haca 75 aos en la siberiana pennsula de Yamal con un brote de carbunco que mat a un nio, infect a decenas de personas y mat a 2.300 renos. Entonces se apunt a la posibilidad de que la ola de calor que experimentaba la zona hubiera liberado esporas de Bacillus anthracis, capaces de reproducirse en unas condiciones ambientales propicias.

Se han descrito brotes puntuales de infeccin por Bacillus anthracis en Siberia, pero no demostrado completamente que se hayan debido a la presencia de esporas que por descongelacin hayan llegado a la superficie y a partir de ah a los humanos, aclara Valderrama, que apunta a que en 2007 se interrumpi la vacunacin contra el carbunco y esta podra ser la causa del elevado nmero de renos infectados, con los que habran tomado contacto los afectados en el ao del brote descrito.

A lo largo de los aos, en el permafrost tambin se han encontrado mltiples cadveres humanos, algunos con restos del virus de la mal llamada gripe espaola o incuso momias del siglo XVIII con sntomas de viruela, enfermedad erradicada gracias a la vacunacin. Y aunque su estudio revel restos de cidos nucleicos similares a los del virus de la viruela, no significa que hoy sea viable y capaz de hacer enfermar a las personas, explica Valderrama. Aun as, el riesgo cero en biologa no existe, reconoce.

Con peligro o sin l, el permafrost no deja de ser un inmenso museo de historia biolgica por explorar, perfectamente conservado y cada vez ms accesible. Lo saben los investigadores del Centro Nacional de Investigacin Cientfica de Francia, que en 2014 descubrieron a unos 30 metros de la superficie un nuevo (o viejo) virus. Era el Pithovirus sibericum, que llevaba al menos 30.000 aos congelado y fue capaz de infectar amebas, sus vctimas, tras revivirlo en el laboratorio. Esta capacidad de resistencia tambin se ha encontrado en otros microorganismos, no necesariamente patgenos, como bacterias y levaduras encontradas en Groenlandia y la Antrtida, que fueron aisladas en zonas de antigedad datada entre 50.000 y 150.000 aos.

Pese a la inquietud que estos descubrimientos puedan generar en los lugareos, el desplazamiento de microorganismos desde zonas profundas del permafrost es un hecho hipottico que podra ocurrir (en biologa se pueden contemplar todas las hiptesis), pero poco probable que ocurra de forma que cuantitativamente pueda afectar a la salud de los humanos o animales que habiten zonas cercanas, dice Valderrama. De hecho, preocupa ms a la comunidad cientfica que, fruto su calentamiento, el permafrost est disparando las emisiones de efecto invernadero y acelere el cambio climatico.

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